Trung bình mỗi người cần ngủ 8 giờ/ngày. Một nghiên cứu cho thấy mất đi 90 phút của giấc ngủ ban đêm, sẽ bị giảm 32% sự tỉnh táo vào ban ngày. Những biểu hiện phổ biến của bệnh mất ngủ là chỉ ngủ thiếp đi một khoảng thời gian ngắn, khó đi vào giấc ngủ, ngủ không yên giấc, dậy sớm không ngủ lại được, hoặc tỉnh dậy nhiều lần trong khi ngủ, mỗi lần dài hơn 30 phút.
Ban đầu mất ngủ chỉ gây ra những biểu hiện tâm thần như trầm cảm, mỏi mệt toàn thân, đau nhức xương cơ, cảm xúc ức chế, rối loạn hành vi, cáu gắt vô cớ. Tuy nhiên, thường xuyên bị mất ngủ có nguy cơ dẫn đến hội chứng buồn nản, nếu để kéo dài sẽ có thể gây nên bệnh khủng khoảng tâm thần, gây tâm lý lo âu, sợ hãi. Thường, phụ nữ dễ bị mất ngủ hơn nam giới. Vào độ tuổi mãn kinh, phụ nữ có khuynh hướng mắc bệnh cao gấp 5 lần với triệu chứng kèm theo là nóng nhiệt, khó chịu và khó thở khi ngủ.
Mất ngủ còn do bị bệnh tật thể chất như đau, mỏi, tê, dị ứng, viêm khớp, bệnh tim, cao huyết áp, hen phế quản... do sử dụng các chất kích thích não: Cà phê, trà, thuốc lá, rượu, các loại thuốc có tính kích thích, ăn nhiều nặng bụng trong đêm, ăn nhiều chất kích thích...